El incombustible bloc de notas de Windows es la herramienta edición de texto plano más conocida que existe, y aunque resulta terriblemente útil, peca de ser demasiado simple. Ahora imaginemos que cogemos Notepad y le añadimos funcionalidades propias de un entorno de desarrollo con soporte para más de cincuenta lenguajes de programación, posibilidad de integrar todo tipo de plugins y una interfaz enriquecida y adaptable al tipo de documento que estamos editando. Nos quedaría algo así como Notepad++.

A efectos prácticos, esta herramienta gratuita con licencia GNU no es más que un editor de texto sin formato. Su aliciente está en la forma de representar dichos documentos, ya que Notepad++ es capaz de dar formato al proyecto en el que estamos trabajando, convirtiéndose en una herramienta todoterreno para desarrolladores y programadores de casi cualquier ámbito.

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Es capaz de colorear el texto en base al formato de las expresiones escritas en determinados lenguajes de programación, o incluso detectar la sintaxis del código y permitir la posibilidad de desplegar o contraer extractos independientes de código anidados. De hecho, dispone de herramientas propias de IDEs complejas como el autocompletado o la autodetección de cochetes, llaves y demás caracteres de cierre si nos sobra (o falta) alguno.

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El abanico de lenguajes que soporta es enorme, desde C++, Java o PSP hasta HTML ó CSS, pasando por lenguajes y scripts de propósito específico como Matlab o Haskell. Evidentemente jamás podrá suplir las funcionalidades de entornos de desarrollo multidisciplinares como Eclipse, NetBeans o Visual Studio, pero es precisamente en su simpleza y gran abanico de compatibilidad donde Notepad++ tiene su baza. No es necesario cargar el pesado IDE para hacer un par de arreglos en la hoja de estilo de nuestra web o revisar ese código en Java para las prácticas de la universidad.

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Aún así, Notepad++ puede funcionar como debugger e incluso compilador gracias a sus enormes posibilidades de personalización gracias al uso de plugins creados por la comunidad a los que podemos acceder desde la propia aplicación. De hecho, existen algunos tan útiles como NppJavaTools para compilar y ejecutar código escrito en Java (con JDK instalado previamente) o CCompletion con el que enriquecer el autocompletado y corrección de código en C y C++.

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